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滅絕恐龍的小行星撞擊或許造就今天的亞馬遜雨林


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6600萬年前的小行星撞擊不僅導致了恐龍和其他生命形式的滅絕,還導致了生態系統的更替

新浪科技訊 北京時間4月6日消息,一項新研究指出,地球上熱帶雨林的形成可能源自於導致恐龍滅絕的那場小行星撞擊。利用采集自哥倫比亞的花粉和樹葉化石,研究人員探討了小行星撞擊如何改變了南美洲的熱帶森林。

6600萬年前,一塊12公裏寬的太空岩石撞擊了地球,導致構成這些森林的植被類型發生了巨大變化。研究小組在著名的《科學》(Science)雜志上報道了他們的發現。研究作者之一莫妮卡·卡瓦略博士來自巴拿馬的史密森尼熱帶研究所,她說:「我們的團隊檢查了撞擊前後的5萬多枚花粉化石和6000多枚葉子化石。」

研究人員發現,在這顆巨大的小行星撞擊如今的墨西哥尤卡坦半島之前,裸子植物(如松柏類)和蕨類植物十分常見。但在毀滅性的小行星撞擊之後,植物多樣性下降了大約45%,物種滅絕非常普遍,尤其是種子植物。

與白堊紀晚期的熱帶森林不同,今天的熱帶雨林非常茂密,樹冠也很厚

在接下來的600萬年中,森林逐漸恢複,被子植物(又稱有花植物),開始占據優勢地位。熱帶森林的結構也因這一轉變而改變。在恐龍還存活的白堊紀晚期,構成森林的樹木間隔較大,其樹冠部分並沒有重疊,在森林地面上留下了開闊的陽光照射區。但小行星撞擊之後的幾百萬年裏,森林形成了厚厚的樹冠,使得到達地面的光線銳減,在高大的樹木之間,點綴著五顏六色的蘭花和其他有花植物。

那麼,這場撞擊如何使恐龍時代稀疏的、以針葉樹為主的熱帶森林轉變為今天的熱帶雨林?根據對花粉和葉子化石的分析,研究人員提出了三種不同的解釋。第一種解釋是,許多恐龍通常以生長在森林底層的植物為食,並習慣於踩踏這些植物,從而使森林不至於太過茂密。

第二種解釋是,火山灰的沉降使整個熱帶地區的土壤肥沃,有利於開花植物的快速生長。最後一種解釋是,針葉樹物種的率先滅絕為開花植物的繁盛創造了機會。

研究團隊表示,這些觀點並不是相互排斥的,而是可能共同作用,導致了我們今天所見到的結果。卡瓦略博士說:「從這裏得到的啟示是,在快速的幹擾之下……熱帶生態系統不僅會恢複,還可能被替換,而這個過程需要很長時間。」(任天)


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